Les crabes en fer à cheval ont du sang de couleur bleue. C’est parce qu’ils ont de l’hémocyanine au lieu de l’hémoglobine (que les humains possèdent), qui utilise le cuivre pour transporter l’oxygène dans tout leur corps.

Les crabes en fer à cheval sont de gros arthropodes marins, mais pas vraiment des crabes. Ils se caractérisent par leur carapace en forme de dôme en forme de fer à cheval et leur queue pointue. Appartenant à la famille des Limulidae, ils sont appelés fossiles vivants car on dit qu’ils existent depuis 450 millions d’années. Ils vivent dans les eaux peu profondes de l’océan ou à proximité. Ils préfèrent les fonds sablonneux et boueux.

Ils ont une caractéristique particulière à propos de leur sang qui les a rendus si populaires. Leur sang a tendance à ne coaguler qu’en présence d’endotoxines. C’est en fait une façon dont leur système immunitaire les protège d’une infection, déclenchant une action de coagulation lorsque des bactéries sont présentes. Certains croient que leur habitat riche en bactéries est une possibilité pour eux d’acquérir une telle tendance.

Pourquoi utiliser du sang de crabe en fer à cheval ?

C’est la présence d’un composé appelé Limulus Amebocyte Lysat dans leur sang qui provoque le processus de coagulation en cas d’infection. C’est-à-dire que le composé se lie et forme des caillots autour de la bactérie afin de se débarrasser de l’infection.

C’est cette caractéristique qui a obligé les scientifiques à prendre en considération le sang d’un crabe en fer à cheval pour les tests liés aux endotoxines qui sont effectués dans les industries pharmaceutique et médicale aujourd’hui. Ces tests ont gagné beaucoup d’importance car le sang d’un crabe en fer à cheval permet la détection d’endotoxines bactériennes dans les médicaments intraveineux et l’équipement médical.

Les industries pharmaceutiques et médicales doivent faire preuve d’une grande prudence dans la production de médicaments et d’équipements médicaux qui livrent les médicaments, etc. Plus important encore, leurs produits doivent être stériles et non toxiques, pour lesquels ils sont habituellement stérilisés.

Détection des endotoxines

Les endotoxines sont des toxines bactériennes qui ont tendance à rester même après la stérilisation à la chaleur. L’introduction d’endotoxines dans la circulation sanguine par l’utilisation de médicaments, vaccins ou autres équipements médicaux contaminés par voie intraveineuse causerait de graves problèmes de santé chez les personnes et pourrait même entraîner la mort. Ces conséquences graves peuvent survenir même lorsqu’elles sont contaminées par de très petites quantités.

Afin d’éviter de telles conséquences, les crabes en fer à cheval sont récoltés en grand nombre dans les océans. Ils sont ensuite emmenés dans des laboratoires où leur sang est collecté. Ensuite, les ambeocytes (un type de cellule du système immunitaire) sont séparés et l’élément de coagulation est extrait en les ouvrant.

Après le processus de saignée, la plupart des crabes en fer à cheval sont rejetés dans l’océan. Cependant, il y en a quelques-uns qui meurent à cause du processus global.

Test LAL

Le test qui est fait est appelé Limulus Amebocyte Lysat ou test LAL. L’échantillon à tester est mélangé à la solution de test et conservé pendant un certain temps. Ensuite, selon que le processus de coagulation s’est produit ou non, la présence d’endotoxine peut être détectée.

Grâce à cela, le sang des crabes en fer à cheval est devenu très précieux et important pour l’homme. De plus, on dit que c’est la seule technique fiable et facile pour la détection qui a sauvé avec succès tant de vies humaines.

Utilisations

Malgré ces inconvénients, le test LAL a été largement utilisé dans le diagnostic d’affections comme les infections urinaires et la méningite spinale.

Il a également été utilisé dans l’évaluation de la détérioration des aliments, de la qualité de l’air et de l’eau, ainsi que pour déterminer si de nouveaux médicaments sont capables de neutraliser les résultats toxiques des endotoxines.

Inconvénients

On estime qu’il y a deux inconvénients majeurs à ces tests. Premièrement, la différence entre les bactéries vivantes et les bactéries mortes ne peut pas être reconnue.

Deuxièmement, les espèces d’endotoxines bactériennes ne peuvent pas être différenciées.

Alternatives in the Making ?

Le test LAL est un processus coûteux. Par conséquent, le facteur coût élevé est une raison pour que des études de recherche soient menées afin d’obtenir une imitation synthétique capable de remplacer l’utilisation des crabes en fer à cheval vivants.

En outre, d’autres composés présents dans le sang de crabe en fer à cheval ont également été détectés, dont on pense qu’ils sont utiles à des fins médicales. Ces détections ont permis un nouveau test pour les infections fongiques. De plus, on croit qu’une protéine de neutralisation des endotoxines (ou ENP) présente dans le sang peut être synthétisée. Cela permet d’éviter complètement l’utilisation d’espèces vivantes pour le composé LAL. La présence de protéines qui présentent un comportement antiviral et anticancéreux est également l’une des détections.

Baisse du nombre de crabes en fer à cheval

Un grand déclin de la population de crabes en fer à cheval a été observé. L’élevage du sang de crabe en fer à cheval peut être une raison.

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