En 2000, quatorze baleines à bec ont été retrouvées échouées sur les plages des Bahamas à la suite d’un exercice d’entraînement de routine par des destroyers de la marine américaine. C’est cet incident qui a mis le sonar sous les feux de la rampe, malgré le fait que les preuves qui l’impliquaient étaient loin d’être concluantes.

Le lien entre les exercices navals – en particulier l’utilisation de sonar – et les cas de plus en plus nombreux d’échouages massifs de baleines et de dauphins dans le monde entier a déconcerté les chercheurs marins. Il n’existe aucune preuve concrète suggérant que le sonar tue les baleines, les dauphins et les marsouins… ou toute autre espèce marine d’ailleurs.

Cependant, il convient de noter qu’il déclenche des changements physiologiques et comportementaux chez certaines espèces, dont certains peuvent entraîner la mort. De plus, il existe des preuves anecdotiques qui suggèrent que le nombre d’échouages massifs d’espèces a augmenté depuis l’introduction de cette technologie.

Notions de base du sonar

Le sonar détecte la présence d’un objet en faisant rebondir les ondes sonores et en calculant le temps qu’il faut pour que ces ondes reviennent. Les navires militaires utilisent un sonar pour balayer des centaines de kilomètres de plancher océanique à la recherche de menaces possibles. En fait, il fait partie intégrante de la guerre anti-sous-marine de l’US Navy, où il est utilisé pour détecter et suivre les sous-marins ennemis. Outre les navires militaires, il est également utilisé par les navires de commerce et de pêche.

Intensité : Certains systèmes sonar ont une intensité de 235 décibels (dB). Pour mettre cela en perspective, le bruit qu’un jet fait pendant son décollage a une intensité de 150 dB à une distance de 25 mètres. Les données présentées par l’US Navy suggèrent que leur sonar de surveillance à longue portée, le Low Frequency Active Sonar (LFAS) conserve une intensité de 140 dB sur une distance de 300 miles.

Comment le sonar affecte-t-il la vie marine ?

La plupart des mammifères marins comptent sur le son pour une foule de fonctions vitales, y compris la communication, la recherche de nourriture et même le mouvement. Certaines espèces utilisent même l’écholocalisation – leur système biosonique intégré pour localiser les prédateurs et les proies. Dans de telles circonstances, l’introduction d’un son étranger dans le milieu marin peut sans aucun doute interférer avec les fonctions de base des espèces marines.

Les chercheurs qui étudient les effets directs des sonars sur les espèces marines ont observé que l’exposition a modifié leur comportement dans une certaine mesure. Au moment où les baleines étaient exposées à des sonars, elles cessaient de se nourrir ou de nager, puis s’éloignaient du bruit.

À ce moment-là, leur nage était typiquement caractérisée par de longues et profondes plongées, comme s’ils essayaient de se débarrasser d’une menace sur leur queue. Sur la base de leurs résultats, les chercheurs ont émis l’hypothèse que le bruit faisait rapidement remonter l’espèce à la surface, ce qui les rendait vulnérables au mal des caissons.

Sonar et baleines à becs

Lorsqu’il s’agit de l’échouage massif d’espèces à la suite de l’activité sonar, la baleine à bec est l’espèce la plus touchée. Cela pourrait avoir un rapport avec le fait qu’il s’agit de l’espèce de baleine la plus profonde du monde. En tant que tel, il se trouve à des profondeurs, ce qui est courant pour les sous-marins. Une autre théorie attribue cela à leur nature solitaire, ajoutant qu’il est probable qu’ils confondent les pings sonar avec les sons des épaulards.

Il existe une autre explication hypothétique pour l’échouage des baleines à bec. Lorsque les baleines à bec plongent, leurs poumons s’effondrent lorsqu’elles atteignent une profondeur spécifique. Cela empêche l’infiltration d’azote dans leur circulation sanguine.

Cependant, lorsqu’ils sont exposés à un sonar, leur schéma de plongée est considérablement modifié. Au lieu de plonger à de plus grandes profondeurs, ils font une série de plongées peu profondes, ce qui fait que leurs poumons ne s’effondrent pas, ce qui entraîne la formation de bulles d’azote dans leurs tissus, ce qui les rend vulnérables au mal de décompression.

Outre les baleines à bec, on croit que même les petits rorquals et les épaulards sont vulnérables à ce danger. Les experts sont d’avis que les sonar pings provoquent une série de changements de comportement chez ces espèces, et la désorientation qui en résulte les pousse à s’échouer eux-mêmes. Mais il ne s’agit pas seulement de petites espèces.

Même les rorquals bleus subissent un changement de comportement significatif lorsqu’ils sont exposés aux ondes sonar. En plus de perturber leur comportement alimentaire, les pings du sonar masquent également leurs schémas de communication, ce qui rend difficile pour eux de communiquer avec leurs semblables.

Le sonar est un outil essentiel lorsqu’il s’agit d’opérations navales, et il n’y a aucun moyen pour la marine de s’en débarrasser dans un avenir proche. Ce qui est bien, c’est qu’ils ont reconnu les effets des essais de sonar sur la vie marine et prennent des mesures de précaution, comme effectuer des relevés aériens pour repérer les baleines et éteindre le sonar lorsqu’on voit des baleines dans le voisinage pour s’assurer qu’aucune espèce n’est blessée. De plus, l’administration navale ne coopère pas seulement avec les chercheurs, mais collabore même avec eux pour étudier comment les sonars affectent les espèces marines, ce qui devrait les aider à modifier cette technologie pour minimiser les dommages.

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